Tech-tirsdag: Ny teknologi kan få døve til at høre gennem tungen

Tro det eller ej, men det at høre med tungen er måske fremtidens bud på en kur for personer med hørenedsættelse. Et forskerteam fra det amerikanske statsuniversitet i Colorado har netop opfundet og offentliggjort et nyt apparat, som konverterer lyd til ultrafølsomme vibrationer, der kan føles med tungen. De mener, at med lidt træning vil man kunne skelne mellem vibrationerne og derved forstå lyd.

Tekst: Cathrine Mejdal
Foto: Colorado State University

Siden CI’er (cochlear implantater) blev introduceret i starten af 1980’erne har de ændret mange døve, døvblevne og svært hørehæmmedes liv. Men CI’en har sine ulemper: den er dyr i drift – en enkelt implantat koster i omegnen af 500.000 kr., og den fungerer kun på nogle former for hørenedsættelse. Derfor har forskerteamet bag den vibrerende apparat forsøgt at finde en billig løsning, som samtidig kan gavne de, der ikke kan bruge CI eller har råd til at få CI, eller høreapparater for den sags skyld:

– Denne form for teknologi, der kan omsætte lyd til superfølsomme vibrationer, er langt billigere end CI og kræver ikke et operativt indgreb. Desuden har mekanismen den fordel, at den fungerer på alle, der har en tunge, fortæller forskerteamet bag opfindelsen.

Høreapparater og CI afhjælper hørenedsættelsen på forskellig vis
CI’er og høreapparater fungerer ikke på samme måde. Hvor høreapparater forstærker lyd, så de kan opfanges af modtageren, omgår CI øresneglen og stimulerer hørenerven direkte. Lyd fra omgivelserne opfanges af en mikrofon, som analyseres af en taleprocessor. Informationen omsættes så til elektriske impulser, som sendes videre til forskellige områder af hørenerven. Begge apparater kræver en del træning, men eventuelt lærer brugeren at genkende de forskellige impulser som lyde eller ord.

– Vores apparat fungerer på samme vis, forklarer forskerteamets leder, John Williams, og uddyber:
Det, som er anderledes her, er hvad der sker med lyden efter at den er blevet opfanget af apparatet: En Bluetooth-øresnegl udsender så lyde til en processor, som så konverterer dem til bestemte impuls-mønstre, der hver især repræsenterer et ord. I stedet for at stimulere hørenerven, sendes disse signaler til en computerstyret holder, som ligger i munden. Når brugeren trykker på mundstykket med tungen, sender mikroskopiske elektroder i apparatet vibrationsmønstre, som stimulerer nerver på tungen, som sender signalerne videre til hjernen.

Små champagnebobler i munden
– Nogle siger, at det føles som små champagnebobler eller brusetabletter, der eksploderer i munden på en, siger John Williams.

I videoen nedenunder kan du se, hvordan apparatet fungerer i praksis: Når man har trænet tungen og hjernen til at samarbejde, har man mere eller mindre lært tungen at “høre”. Det tager uger eller måneder at træne forbindelsen mellem hjernen og tungen, men på et tidspunkt lærer hjernen at genkende de brusende fornemmelser som lyd.

– Årsagen til at vi har valgt at bruge munden som udgangspunkt for apparatet er, at den har tusindsvis af nerveender, og hjernen er i forvejen ekstraordinær god til at tolke de forskellige sensationer, som tungen oplever i hverdagen, siger Leslie Stone-Roy, der er ingeniør på teamet, og hun tilføjer:

– Det fungerer på samme måde som dine fingerspidser: det er derfor, vi bruger fingrene til at læse braille (blindskrift, red.). Både fingerspidser og tungen er forbløffende skarpsindige, når det kommer til taktil kommunikation.

Forskningen gør apparatet dyr i drift
Hvis du gerne vil købe sådan et apparat her og nu, vil det nok koste kassen og ligge ret tungt på tungen. Forskerne arbejder på at udvikle et mindre og mere enkelt mundstykke, der ikke er så synligt. Der er stadig en del arbejde at udføre, før apparatet er helt færdigt, da teamet stadig er ved at kortlægge tungens nerveforbindelser, så de kan udvælge den bedste del af tungen, som kan stimuleres.

– Vi tror, at vi godt kan udvikle et apparat, der vil koste maks. 10.000 kr. stykket, når det engang rammer forhandlerne, slutter seniorforsker John Williams af med at sige.

Nu bliver det spændende at se, om samfundet vil hoppe på tungen for at få sådan et apparat.